Theater op de Markt kent een lange geschiedenis. Dommelhof, de thuisbasis van het festival, vierde in 2007 zijn 40ste verjaardag. Doorheen de geschiedenis ontstonden twee festivals rond specifieke podiumkunsten binnen Dommelhof: het Internationaal Poppenfestival en Theater op de Markt. In 1997 vond de laatste editie van het Internationaal Poppenfestival plaats wegens een veranderingen in het beleid van de provincie Limburg.

Vanaf 1996 werd beslist om Theater op de Markt door Limburg te laten reizen. Tot 1995 speelde Theater op de Markt zich vooral af in Neerpelt en de regio. Met de eerste reizende editie werd een provinciale festivalwerking ingeluid die streefde naar Vlaamse erkenning. In 2000 werd het tweejaarlijks zomerfestival van Theater op de Markt in Hasselt verankerd.

Internationale prospectie legde een nieuwe tendens bloot binnen de internationale podiumkunsten: het hedendaagse circustheater. Dommelhof geloofde sterk in het potentieel van deze theatervorm en creëerde hiervoor vanaf 1999 een eigen platform: het circusfestival van Theater op de Markt was geboren. Het herfstfestival werd vanaf dan in een alternerende formule met het zomerfestival van Theater op de Markt georganiseerd. Beide festivals varen onder de vlag van Theater op de Markt.